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Les procureurs fédéraux ouvrent une enquête criminelle sur les pratiques d’embauche de Wells Fargo

Les procureurs fédéraux de New York ont ​​​​ouvert une enquête pénale pour savoir si Wells Fargo avait violé les lois fédérales en menant des entretiens fictifs avec des candidats à des emplois appartenant à des minorités et à des femmes, selon deux personnes au courant de l’enquête.

L’enquête est menée par des membres d’une unité des droits civiques nouvellement créée au sein de la division criminelle du bureau du procureur américain de Manhattan, ont indiqué les sources. Ils ont demandé l’anonymat parce qu’ils n’étaient pas autorisés à s’exprimer publiquement.

L’enquête, qui en est à ses débuts, a été stimulée par un rapport du 19 mai du New York Times centré sur un dénonciateur, Joe Bruno. M. Bruno, un ancien employé de Wells Fargo, et d’autres ont déclaré que les directeurs de banque interviewaient des candidats que la banque jugeait «divers» – un terme fourre-tout pour les minorités raciales, les femmes et les membres d’autres groupes défavorisés – pour des rôles qui avaient déjà été promis à les autres gens.

Ces faux entretiens étaient le résultat de la quête de la banque pour accroître la diversité – un objectif noble qui s’est déformé dans la pratique car, selon certains employés, il s’agissait davantage d’enregistrer les efforts de la banque pour embaucher plus de minorités que de les embaucher réellement.

La pratique était liée à la politique de « ardoise diversifiée » de Wells Fargo, qui stipulait qu’au moins la moitié des candidats interrogés pour des emplois payant 100 000 $ ou plus devaient être « diversifiés ». La règle a été mise en place à la mi-2020. Cependant, la pratique consistant à mener de fausses interviews existait bien avant cela, car Wells Fargo avait une politique non écrite similaire.

Une porte-parole de Wells Fargo a refusé de commenter l’enquête.

On ne sait pas quelles accusations, le cas échéant, pourraient résulter de l’enquête. Mais cela montre une nouvelle volonté des autorités fédérales d’engager des poursuites pénales pour violation des droits civils à un moment où les crimes haineux sont en augmentation – en particulier parce que le code pénal est rarement appliqué au traitement des travailleurs ou des clients par les entreprises.

L’unité des droits civiques chargée de l’enquête Wells Fargo a été créée en novembre par Damian Williams, l’avocat américain du district sud de New York.

En vertu de la loi fédérale, par exemple, c’est un crime d’interférer avec “un candidat à un emploi privé” d’une manière motivée par “la race, la couleur, la religion ou l’origine nationale” du candidat.

Les autorités fédérales citent généralement les lois civiles anti-discrimination lorsqu’elles intentent des poursuites contre des entreprises pour discrimination à l’embauche. De plus, les clients qui se retrouvent maltraités en raison de leur race s’appuient principalement sur les lois anti-discrimination des États pour obtenir justice.

En créant l’unité des droits civils, M. Williams a déclaré que les autorités fédérales devaient reconsidérer la manière dont le système judiciaire traitait les questions de discrimination. Poursuivre les affaires pénales, a-t-il dit, rendrait les efforts pour rendre justice aux victimes de discrimination « plus efficace ».

Chez Wells Fargo, l’une des plus grandes banques du pays, avec près de 250 000 employés, des entretiens fictifs ont eu lieu dans plusieurs secteurs d’activité, y compris ses opérations de services hypothécaires, de prêts immobiliers et de banque de détail. Le rapport du Times du mois dernier s’est concentré sur les activités de gestion de patrimoine de la banque.

Depuis lors, 10 autres employés actuels et anciens ont partagé des histoires sur la façon dont ils ont été soumis à de faux entretiens, ou les ont menés, ou ont vu des documents documentant la pratique. Les gens ont parlé sous le couvert de l’anonymat parce qu’ils craignaient des représailles de Wells Fargo ou de leurs employeurs actuels.

Dans une interview lundi, Bei Ling, responsable des ressources humaines de Wells Fargo, a déclaré qu’elle ne croyait pas que la fausse pratique des entretiens était “un problème systématique”. Les employés ne s’en sont pas plaints, a-t-elle dit.

“Au cours de ces huit derniers mois, je peux vous dire que je n’ai jamais entendu une telle chose de la part de la communauté du recrutement”, a déclaré Mme Ling. “Je n’ai même jamais entendu les mots” fausse interview “.”

Elle a ajouté qu’il n’y avait aucun moyen pour la banque de comprendre l’ampleur du problème à moins que les employés ne prennent la parole. « Nous ne pouvons pas agir sur des choses que nous ne connaissons pas », a-t-elle déclaré.

Dans certains cas, il y avait des traces écrites de la pratique consistant à mener de faux entretiens. Fin 2020, quelques jours seulement après que Wells Fargo a proposé un emploi à une personne considérée comme «diversifiée» selon les normes de la banque, un employé des ressources humaines a demandé à cette personne de postuler à un autre emploi à la banque, selon un e-mail examiné par The Fois.

La première offre était toujours sur la table, a expliqué l’employé de Wells Fargo, mais la banque voulait aussi montrer qu’elle avait des “candidats qualifiés” pour les deux rôles. “Simplement la tenue de livres pour nous”, a écrit l’employé dans l’e-mail.

Interrogée sur le message de l’employé des ressources humaines, Mme Ling a répondu : « Nous examinons les communications.

Lundi, le directeur général de Wells Fargo, Charles W. Scharf, a annoncé que la banque suspendrait temporairement sa règle de «diverse ardoise» pour étudier sa mise en œuvre et apporter des modifications pour empêcher la conduite de plus de faux entretiens.

La banque avait déjà expérimenté des moyens de rationaliser son processus d’embauche. En février, Wells Fargo a lancé un programme pilote qui a supprimé les offres d’emploi et l’exigence d’un entretien de « sélection diversifiée » dans les cas où des candidats internes avaient été identifiés. L’objectif était de faciliter l’évolution des collaborateurs vers de nouvelles fonctions au sein de la banque. Jusque-là, chaque emploi devait être affiché et les candidats «divers» interviewés conformément à la politique, à moins que les gestionnaires ne demandent spécifiquement une exemption nécessitant l’approbation des cadres supérieurs.

Mme Ling a déclaré que le programme pilote n’avait rien à voir avec les problèmes découlant de la règle de la « ardoise diversifiée ».

Wells Fargo s’est frayé un chemin à travers un nettoyage de ses pratiques commerciales à l’échelle de l’organisation au cours des cinq dernières années. À partir de 2016, il a été révélé publiquement que la banque avait ouvert de faux comptes au nom de clients à leur insu, facturant certains d’entre eux de faux frais sur les prêts hypothécaires et forçant d’autres à souscrire une assurance automobile inutile. Les scandales ont coûté à la banque plus de 4,5 milliards de dollars d’amendes.

Début 2018, la Réserve fédérale a imposé un plafond d’actifs à Wells Fargo, l’empêchant de croître jusqu’à ce que les régulateurs soient convaincus que ses pratiques de gestion des risques et son traitement des clients se sont stabilisés. La direction de la banque a changé depuis lors et M. Scharf a pris la relève à l’automne 2019. Les régulateurs n’ont toujours pas donné le feu vert à Wells Fargo.

Ses malheurs ont continué.

Un groupe de propriétaires noirs a récemment poursuivi la banque pour avoir retardé le refinancement de leurs prêts immobiliers. La Securities and Exchange Commission a infligé une amende de 7 millions de dollars à Wells Fargo pour ne pas avoir correctement suivi les lois anti-blanchiment d’argent. Et Rohit Chopra, le directeur du Consumer Financial Protection Bureau, a placé Wells Fargo au sommet d’une liste de “récidivistes” qu’il a proposé de retirer de leurs licences d’exploitation parce qu’ils violaient trop de réglementations financières.

Matthieu Goldstein reportage contribué.

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